Land investment rush: Science publishes an analysis by the Polimi 

Politecnico di Milano analysis of the new "land rush" caused by the war with major environmental impacts on local communities and food supply

One year after the start of the war in Ukraine, researchers Maria Cristina Rulli of the Politecnico di Milano, Jampel Dell'Angelo of Vrije Universiteit Amsterdam, and Paul D'Odorico of the University of California at Berkeley, publish in the prestigious Science journal an analysis the potential impact of the invasion on agriculture and rural livelihoods in developing countries. 

“After 2008, in the aftermath of the global financial and food crisis, there was a notable increase in land investments with large-scale land acquisitions (LSLAs)",

explains Maria Cristina Rulli, Professor of Hydrology at the Politecnico di Milano. 

In previous global food supply crises, spikes in food and energy prices were followed by new waves of transnational land investment and land grabbing. The authors provide a detailed analysis of the factors that have been identified as drivers or precursors of the “land races” occurred in the 21st century - such as the food supply crisis in periods of increased demand for agricultural products, the demand for renewable energy or the need for diversification of financial investments – to draw a parallel with current conditions. 

The war in Ukraine could stimulate a new global land race that could affect the world's agricultural system. Our previous studies on this topic have shown that large-scale land acquisitions often target forest land that is subsequently "developed" through logging, leading to habitat destruction, increased greenhouse gas emissions and loss of access to ancestral land by local people who historically relied on these forests for firewood, food or shelter.”, 

Rulli continues. We argue that the shortage of food supplies from the Black Sea region will have a major impact on rural development. Based on the trends seen since the recent food crises, we expect a new wave of large-scale land acquisitions (LSLAs) resulting in the dispossession of rural communities. These changes will occur through complex and interdependent interactions that will have cascading and long-lasting effects on multiple dimensions of rural development, said Jampel Dell'Angelo.

“Sosteniamo che la carenza di approvvigionamento alimentare dalla regione del Mar Nero avrà un impatto importante sullo sviluppo rurale. Sulla base delle tendenze osservate dopo le recenti crisi alimentari, prevediamo di vedere una nuova ondata di acquisizioni di terra su larga scala (LSLA) con la conseguente espropriazione delle comunità rurali. Questi cambiamenti avverranno attraverso interazioni complesse e interdipendenti che avranno effetti a cascata e duraturi su molteplici dimensioni dello sviluppo rurale”, ha affermato Jampel Dell’Angelo.  

Paolo D’Odorico spiega come “questo studio identifica alcune delle possibili risposte alla crisi indotta dalla guerra e l’impatto di esse sul sistema agrario globale, quali, ad esempio, l’espansione della produzione agricola verso i terreni incolti che potrebbe avvenire a scapito dei programmi di conservazione del suolo e/o delle riserve naturali ; intensificazione agricola in terreni che sono già stati acquisiti da investitori agroalimentari nel post 2008 che potrebbe esacerbare condizioni di scarsità idrica e di degrado del suolo; e una nuova ondata di investimenti fondiari”.  

L’analisi riflette sulle implicazioni politiche della transizione agraria associata a questa nuova ondata di acquisizioni di terra, ricordandoci che i quadri politici attualmente in vigore sono stati storicamente inefficaci nel prevenire la precedente corsa alla terra e i suoi impatti dannosi sui mezzi di sussistenza e sull’ambiente.

Credits home: Ricardo Gomez Angel on Unsplash